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思想者|方旭东:中国“四大发明”这一说法究

来源:网络整理 编辑:采集侠 时间:2018-04-25

【编者按】关于中国,有很多标识性象征,四大发明就是其中之一。那么,“四大发明”是从来就有的吗?这一说法是什么人、在什么时候提出的呢?近日,华东师范大学方旭东教授在“东方讲坛·思想点亮未来”(第三季)系列讲座中发表了演讲,对“四大发明”作了批判性思考。

中国古代四大发明,相信大家都耳熟能详,但是“四大发明”这个说法是怎么来的,可能很多人就不是那么清楚了。我想以此切入,开始今天的演讲。

 

“四大发明”初期其实是“三大发明”

 

首先我想指出,“四大发明”这个说法不是从来就有的,而是慢慢出现的,并且“四大发明”最初也不是我们中国人自己讲出来的。

 

大家都知道英国哲学家弗朗西斯·培根,他有一句名言叫“知识就是力量”。1620年,培根在他的《新工具》一书里提到了三种发明,即印刷术、火药和磁石:

 

没有任何其他发明能与这三种发明——印刷术、火药和磁石——媲美,古人并不知晓它们,直到最近,它们的起源也是糊涂不清。这三种发明已经在世界范围内把事物的全部面貌和情况都改变了:第一种是在学术方面,第二种是在战事方面,第三种是在航行方面;并由此又引起难以数计的变化来:竟至任何教派、任何帝国、任何星辰对人类事务的影响都无过于这些机械性的发现了。

 

请注意,培根提到的是三大发明,跟现在我们熟知的“四大发明”相比,少了一个造纸术。培根说,没有任何其他发明能与这三种发明相媲美,但后面还有一句,“直到最近,它们的起源也是糊涂不清”。这句话什么意思?很清楚,培根并没有说这三大发明是中国人的发明,当然,他也没有说不是中国人的发明,而是说它们的起源是糊涂不清的。接下来,培根对三大发明做了一个意义方面的阐述。他认为,印刷术主要体现在学术方面的影响,火药主要是在战事方面,磁石是在航行方面。这就是弗朗西斯·培根关于三种发明或者说三大发明的讲法,这个“三大发明”说对后面的“四大发明”说是有一定影响的。

 

培根之后,我还是要讲一个英国人。他叫麦都思,是英国的汉学家。什么叫汉学家呢?在中国古代,汉朝非常强大,西方人通常把中国人称为汉人,研究中国的学问就称为汉学(Sinology)。麦都思就是这样一个研究中国古代学问的人,在西方被称为汉学家。麦都思在1838年出版的一本书里面,也讲到了三大发明:

 

中国人的发明天才很早就表现在多方面。中国人的三大发明(指南针,印刷术,火药),对欧洲文明的发展,提供异乎寻常的推动力。(【英】麦都思:《中国的现状与传教展望》)

 

这一次,麦都思明确说到“中国人的三大发明”,其内容就是指南针、印刷术、火药。如果我们要追溯中国古代四大发明的语源,麦都思的“三大发明”说可以说是它的前身,或者说是雏形。

 

虽然明确说是中国人的发明,但是麦都思所说的三大发明与培根说的一样,同样没有包括造纸术。为什么会这样?我在后面会做一个分析,这里暂且不提。

 

关于中国人的三大发明,其实,不少历史名人都曾经提到过,其中包括马克思。今年是马克思诞辰200周年。马克思写于19世纪60年代的经济学手稿,其中提到了三大发明。马克思这样说:

 

火药、指南针、印刷术——这是预告资产阶级社会到来的三大发明。火药把骑士阶层炸得粉碎,指南针打开了世界市场并建立了殖民地,而印刷术则变成新教的工具,总的来说变成科学复兴的手段,变成对精神发展创造必要前提的最强大的杠杆。(马克思:《经济学手稿·政治经济学批判(1861 - 1863年)》)

 

可以看到,马克思没有特别提到三大发明的归属,没有特别提到三大发明的起源问题。不过,马克思对三大发明说做了一个重要贡献,这就是:他对三大发明的社会意义、社会影响做了一个高度肯定,这个评价后来在广为流传的“四大发明”说的相关论述中反复被引用。

 

“四大发明”之说何时正式登场?

思想者|方旭东:中国“四大发明”这一说法究

2008年9月23日,在英国伦敦大英图书馆,作家西蒙·温切斯特在其所著的李约瑟传记的首发仪式上演讲。 新华社

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